Etano líquido em Titã

Pelo menos um dos grandes lagos de Titã, uma lua de Saturno, contém hidrocarbonetos no estado líquido, segundo observações feitas pela nave internacional Cassini, informou a NASA.

“Os cientistas identificaram positivamente a presença de etano”, lê-se num comunicado do Laboratório de Propulsão por Jacto (JPL) da agência norte-americana para a aeronáutica e o espaço (NASA), que gere a missão Cassini de exploração de Saturno, os seus anéis e luas.

“Isso torna Titã o único corpo do nosso sistema, além da Terra, onde foi detectado líquido à superfície”, acrescenta o laboratório, responsável pela análise dos dados da Cassini, que já efectuou mais de 40 passagens sobre Titã, o gigantesco satélite de Saturno.

Os cientistas teorizaram que Titã estaria coberto por oceanos de metano, etano e outros hidrocarbonetos, mas a nave Cassini observou centenas de depressões escuras com o aspecto de lagos sem que até agora se soubesse se essas formações eram líquidas ou constituídas por material sólido escuro.

“Esta é a primeira observação que confirma a existência em Titã de um lago superficial com líquido”, disse Bob Brown, da Universidade do Arizona, que chefia a equipa técnica responsável pelos instrumentos de observação e de cartografia da Cassini.

O lago observado, a que foi dado o nome de Ontario Lacus, fica na região polar do sul e mede cerca de 20.200 quilómetros quadrados, um pouco mais do que o lago Ontário, situado entre os Estados Unidos e o Canadá.

O etano encontra-se no estado líquido devido às baixas temperaturas existentes na superfície de Titã, da ordem dos 184 graus Celsius negativos.

Além disso, “Titã apresenta provas muito numerosas de evaporação, chuva e de sulcos cavados por fluidos que desembocam, neste caso, num lago de hidrocarbonetos”, segundo a NASA.

Estes resultados são publicados pela revista científica britânica “Nature”, esta quinta-feira.

Lançada em 1997, Cassini chegou a Saturno em meados de 2004. Esta missão é um projecto conjunto da NASA e das agências espaciais europeia e italiana.

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